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La bonne façon d’être introspectif

par Tasha Eurich

Le nombrilisme obsessionnel peut être un plaisir, mais le problème est qu’il peut aussi être dommageable. La psychologue organisationnelle Tasha Eurich propose des moyens d’échapper à cette boucle de la rumination et d’apprendre à aller de l’avant, pour de vrai.

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C’était un mardi soir vers 23 heures. Cloitrée dans mon bureau sombre, je me suis assise devant une série de données fraîchement analysées. Quelques semaines plus tôt, mon équipe et moi-même avions mené une étude sur la relation entre l’autoréflexion et des sentiments comme le bonheur, le stress et la satisfaction au travail. J’étais convaincue que les résultats montreraient que les gens qui ont passé du temps et de l’énergie à s’examiner auraient une meilleure compréhension d’eux-mêmes et que cette connaissance aurait des effets positifs tout au long de leur vie.

Mais à mon grand étonnement, nos données indiquaient exactement le contraire. Les personnes qui ont obtenu un score élevé en autoréflexion étaient plus stressées, déprimées et anxieuses, moins satisfaites de leur travail et de leurs relations, plus absorbées par elles-mêmes et se sentaient moins en contrôle de leur vie. Qui plus est, ces conséquences négatives semblaient augmenter au fur et à mesure qu’elles se manifestaient.

Je ne le savais pas à l’époque, mais je découvrais un mythe sur la conscience de soi, un mythe que les chercheurs commencent à peine à comprendre. Le Dr Anthony M. Grant , psychologue à l’Université de Sydney, a découvert que les individus qui possèdent une meilleure perspicacité – qu’il définit comme une compréhension intuitive de soi-même – jouissent de relations plus solides, d’un sens plus clair de leur but, d’un plus grand bien-être, d’une meilleure acceptation de soi et d’un plus grand bonheur.

Des études ont montré que les personnes ayant un haut niveau de perspicacité ont l’impression de mieux contrôler leur vie, connaissent un développement personnel plus spectaculaire, bénéficient de meilleures relations et se sentent plus calmes et plus épanouies. Cependant, le Dr Grant et certains chercheurs en sont venus à réaliser qu’il n’y a pas de relation entre l’introspection et la perspicacité. Cela sous-entend que l’acte de penser à soi-même n’est pas nécessairement lié à la connaissance de soi-même. Et, dans certains cas, ils ont même constaté le contraire : Plus les participants consacrent du temps à l’introspection, moins ils se connaissent. En d’autres termes, nous pouvons passer des quantités infinies de temps en autoréflexion, mais nous n’émergeons pas avec plus de clairvoyance que lorsque nous avons commencé.

Pourquoi est-ce important ? Après de nombreuses années de recherche sur le sujet de la perspicacité, j’en suis venue à croire que les qualités les plus déterminantes pour réussir dans le monde actuel – intelligence émotionnelle, empathie, influence, persuasion, communication et collaboration – sont toutes issues de la conscience de soi (TEDxMileHigh talk : Learning to be awesome at everything you do(Apprendre à être extraordinaire dans tout ce que vous faites). Si nous ne sommes pas conscients de nous-mêmes, il est presque impossible de maîtriser les compétences qui font de nous des joueurs d’équipe plus forts, de plus grands leaders et de meilleurs bâtisseurs de relations, que ce soit au travail ou dans le reste de notre vie.

L’introspection est sans doute le chemin le plus universellement salué vers la conscience de soi en interne. En fin de compte, quel meilleur moyen d’approfondir notre connaissance de nous-même que de regarder vers l’intérieur, d’approfondir nos expériences et nos émotions, et de comprendre pourquoi nous sommes tels que nous sommes ? Si nous réfléchissons, nous pouvons essayer de comprendre nos sentiments (pourquoi suis-je si contrarié après cette réunion ?), de remettre en question nos croyances (est-ce que je crois vraiment ce que je pense croire ?), d’imaginer notre avenir (quelle profession me rendrait vraiment heureux ?) ou d’expliquer un résultat ou un modèle négatif (pourquoi est-ce que je persiste autant dans des erreurs sans importance ?).

Mais les résultats de mon étude, ainsi que ceux du Dr Grant et d’autres chercheurs, semblent montrer que ce genre d’autoréflexion n’aide pas nécessairement les gens à prendre davantage conscience d’eux-mêmes. Une étude a examiné la capacité d’adaptation et l’ajustement subséquent des hommes qui venaient de perdre un partenaire à cause du sida. Bien que les personnes qui se sont livrées à l’introspection – par exemple, en réfléchissant à la façon dont elles feraient face à la vie sans leur partenaire – affichaient un moral plus solide dans le mois suivant cette perte, elles se retrouvaient plus déprimées un an plus tard. Une autre étude menée auprès de plus de 14 000 étudiants universitaires a montré que l’introspection était associée a un bien-être moindre. D’autres recherches suggèrent que les auto-analyseurs ont tendance à avoir plus d’anxiété, des expériences sociales moins positives et des attitudes plus négatives envers eux-mêmes.

En vérité, l’introspection peut obscurcir notre perception de nous-mêmes et entraîner une foule de conséquences involontaires. Elle peut parfois faire remonter à la surface des émotions improductives et bouleversantes qui peuvent nous submerger et entraver toute action positive. L’introspection peut également nous donner la certitude, pourtant fausse, d’avoir identifié le vrai problème. L’érudit bouddhiste Tarthang Tulku utilise une analogie pertinente : Lorsque nous regardons en nous-même, notre réaction est semblable à celle d’un chat affamé qui observe des souris. Nous nous jetons avec empressement sur les « idées » que nous y trouvons sans remettre en question leur validité ou leur valeur.

Le problème avec l’introspection n’est pas qu’elle est fondamentalement inefficace mais plutôt que nous ne le pratiquons pas toujours correctement. Lorsque nous examinons les causes de nos pensées, sentiments et comportements – ce que nous faisons souvent en nous posant la question du pourquoi – nous avons tendance à chercher les réponses les plus faciles et les plus plausibles. Et  nous cessons généralement de chercher une fois que nous en avons trouvé une ou deux. Cela peut être le résultat de notre parti pris inné de confirmation, qui nous incite à nous pencher vers des raisons qui confirment nos croyances actuelles.

Dans une étude, le fait de demander « Pourquoi ? » semble avoir incité les participants à se concentrer sur leurs problèmes au lieu d’aller de l’avant.

Se demander pourquoi peut parfois amener notre cerveau à nous induire en erreur. Disons que je vous demande d’énumérer toutes les raisons pour lesquelles votre relation se déroule de cette façon. Et disons qu’hier soir, votre conjoint est resté au bureau à l’happy hour plus tard que prévu, vous laissant seule pour préparer le dîner pour votre belle-famille, plutôt ennuyeuse. En raison de ce qu’on appelle « l’effet de récence », cette réflexion pourrait être votre pensée la plus évidente au sujet de votre relation. Donc, en réponse à ma question, votre cerveau peut vous orienter vers la première explication disponible – il ne passe pas assez de temps à la maison et me laisse m’occuper de ses parents – même si ce comportement est assez rare. De même, disons que votre conjoint est allé à l’happy hour, puis est rentré à la maison et vous a surpris avec une sortie pour le week-end ; votre cerveau pourrait vous induire en erreur et vous faire croire que votre relation est en meilleure forme qu’elle ne l’est réellement.

Une autre raison pour laquelle le fait de se demander pourquoi n’est pas toujours aussi bénéfique est l’impact négatif que cela peut avoir sur notre santé mentale en général. Dans une étude réalisée auprès d’étudiants universitaires britanniques, après qu’ils aient échoué à ce qui leur avait été présenté comme un test d’intelligence, il leur a été demandé de décrire pourquoi ils ressentaient ce qu’ils ressentaient. Comparativement à un groupe témoin, ils étaient plus déprimés immédiatement après, et ces effets négatifs ont persisté 12 heures plus tard. Demander pourquoi a semblé amener les participants à se fixer sur leurs problèmes et à se blâmer au lieu d’aller de l’avant d’une manière saine et productive.

Si se demander « pourquoi » n’est pas si utile, quelle question devrions-nous poser ? Une étude des psychologues J. Gregory Hixon et William B. Swann Jr. a apporté une réponse simple. Les chercheurs ont expliqué à un groupe d’étudiants universitaires que deux évaluateurs évalueraient leur personnalité sur la base d’un test de « sociabilité, de sympathie et d’intérêt » qu’ils auraient passé plus tôt au cours du semestre. Ils ont ensuite demandé aux étudiants de juger de l’exactitude de leurs résultats.

Ce que les étudiants ne savaient pas, c’est que les résultats de chacun étaient les mêmes : un évaluateur a donné une évaluation positive, tandis que l’autre a donné une évaluation négative. Mais avant de porter un jugement critique, certains participants ont eu le temps de réfléchir aux raisons pour lesquelles ils étaient le genre de personne qu’ils étaient, et d’autres ont été invités à réfléchir au genre de personne qu’ils étaient. Il s’est avéré que les étudiants se sont montrés réticents à l’évaluation négative.

Comme les auteurs de la publication le disent : « Vraisemblablement, les participants qui se sont concentrés sur le « pourquoi » ont utilisé leur temps de réflexion pour rationaliser, justifier et expliquer les informations négatives ». Les étudiants qui se sont concentrés sur le « quoi », par contre, étaient plus réceptifs aux mêmes données et à l’idée que cela pourrait les aider à se comprendre eux-mêmes. Ce que nous avons appris ici : Se demander ce qui pourrait nous garder ouverts à la découverte de nouvelles informations sur nous-mêmes, même si ces informations sont négatives ou en conflit avec nos croyances actuelles. Se demander pourquoi pourrait avoir l’effet contraire.

Au cours de mes recherches sur la perspicacité, mon équipe et moi-même avons compilé un groupe de 50 « licornes » de la conscience de soi : des gens que nous avons trouvés avoir une conscience de soi élevée (à la fois par eux-mêmes et par les autres) mais qui avaient commencé avec une conscience de soi faible à modérée. Lorsque nous avons examiné leurs schémas d’expression, nos licornes nous ont indiqué qu’elles se demandaient régulièrement « quoi » et rarement « pourquoi ». En fait, lorsque nous avons analysé les transcriptions de nos entrevues, le mot « pourquoi » est apparu moins de 150 fois, mais le mot « quoi » est apparu plus de 1 000 fois. L’une d’entre elles, une mère de 42 ans qui avait quitté une carrière d’avocate lorsqu’elle avait finalement réalisé que ce travail ne lui procurait aucune joie, l’a expliqué de cette façon : « Si vous vous demandez pourquoi, [I think] vous vous mettez dans une mentalité de victime… Si je ressens autre chose que de la paix, je me demande : « Que se passe-t-il ? Qu’est ce que je ressens ? Quel est ce dialogue dans ma tête ? Y a t-il une autre façon de voir la situation ? » ou « Que puis-je faire pour mieux réagir ? »

Ainsi, lorsqu’il s’agit de développer une conscience de soi interne, j’aime utiliser un outil simple que j’appelle « Quoi mais pas Pourquoi ». La question « pourquoi » peut nous amener à nos limites ; la question « quoi » nous aide à voir notre potentiel. La question « pourquoi » suscite des émotions négatives ; la question « quoi » nous maintient dans la curiosité. La question « pourquoi » nous emprisonne dans notre passé ; la question « quoi » nous aide à créer un avenir meilleur. Outre le fait de nous aider à être plus perspicace, demander « quoi » au lieu de « pourquoi » peut aussi nous aider à mieux comprendre et gérer nos émotions.

Disons que, un jour, vous êtes de mauvaise humeur en sortant du travail. La question « Pourquoi je me sens comme ça ? » peut susciter des réponses aussi inutiles que « Parce que je déteste les lundis ! » ou « Parce que je ne suis qu’une personne négative ! » Au lieu de cela, si vous demandez « Qu’est-ce que je ressens en ce moment ? », vous pourriez réaliser que vous vous sentez débordé au travail, épuisé et affamé. Armé de ces connaissances, vous pourriez décider de préparer vous-même votre dîner, d’appeler un ami ou de vous coucher tôt.

Parfois, se demander « quoi » au lieu de « pourquoi » peut nous forcer à nommer nos émotions, un processus dont l’efficacité a été démontrée par un solide corpus de recherche. Les preuves montrent que le simple fait de traduire nos émotions dans le langage – par opposition au simple fait d’en faire l’expérience – peut empêcher notre cerveau d’activer notre amygdale, le centre de commandement de la réaction de fuite ou de lutte. En retour, cela nous aide à garder le contrôle.

Cependant, il y a une exception importante à cette règle « Quoi mais pas Pourquoi ». Lorsque vous naviguez dans les challenges de votre entreprise ou que vous résolvez des problèmes au sein de votre équipe ou de votre organisation, se demander « pourquoi » peut être critique. Par exemple, si un membre de votre équipe laisse tomber une question sur un projet important d’un client, ne pas explorer les raisons pour lesquelles cela s’est produit signifie que vous risquez que le problème se répète. Ou si un nouveau produit échoue, vous devez en connaître la raison pour vous assurer que vos produits seront meilleurs à l’avenir. Une bonne règle empirique est donc de savoir que les questions « pourquoi » sont généralement meilleures pour nous aider à comprendre les événements dans notre environnement, et que les questions « quoi » sont généralement meilleures pour nous aider à nous comprendre nous-mêmes.

Dans les Marriott Hotels, tout ce que nous faisons repose sur le principe que les voyages élargissent les horizons et éveillent la créativité. Nous avons donc établi un partenariat avec TED, la meilleure équipe qui soit pour diffuser des idées susceptibles de changer le monde. Nous partageons, dans ces pages, les meilleures idées à travers des articles et des vidéos qui suscitent la réflexion en vue d’éveiller la créativité des voyageurs et de leur inspirer de nouvelles perspectives.